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De l'histoire à la légende : les chroniqueurs
Il est impossible de savoir si le roi Arthur a réellement existé. Les chroniques des Ve-VIe siècles ne le mentionnent pas. Vers 800, Nennius est le premier à évoquer les victoires d'un "chef de guerre" breton nommé Arthur. Mais on connaît aussi de courts poèmes gallois qui, dès 600 environ, font d'Arthur un modèle de bravoure. C'est au XIIe siècle, soit sept siècles après les "faits" supposés, que les chroniqueurs anglo-normands Guillaume de Malmesbury puis Geoffroi de Monmouth présentent Arthur comme un personnage historique.
Geoffroy de Monmouth (v. 1100-1155), Historia regum Britanniae
Manuscrit du XIIe siècle, provenant de l'abbaye de Clairvaux.
Médiathèque de Troyes, ms 1531 ff. 160v-161

Geoffroy de Monmouth présente Arthur comme un personnage historique, un souverain cultivé et puissant, capable de vaincre l'empereur de Rome. Son Histoire des Rois de Bretagne (dont il reste plus de 800 manuscrits) connaît un succès immense qui assure la célébrité de la figure du roi Arthur.
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