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Après avoir écrit l'ébauche, Zola cherche le lieu où il va situer son action dramatique. Tel un cinéaste, il part "en repérages". Il choisit le quartier populaire de la Goutte-d'Or et s'y rend à plusieurs reprises depuis les Batignolles où il habite alors. Il prend des notes très précises sur les rues et les gens, les commerces, les maisons d'habitation, et relève des croquis.