Caricature de Charles Darwin
La Petite Lune
André Gill (1840-1885), dessinateur, 1878.
BnF, Histoire, philosophie, sciences de l'homme, 4-LC13-289
© Bibliothèque nationale de France
La parution en 1859 de l'ouvrage fondamental de Charles Darwin (1809-1882), L'Origine des espèces fit scandale et marqua le début d'une révolution scientifique majeure. Il a formulé l'hypothèse selon laquelle toutes les espèces vivantes ont évolué au cours du temps à partir d'un seul ou quelques ancêtres communs grâce au processus de "sélection naturelle". Les théories de Charles Darwin sur l'évolution ont mis longtemps avant de s’imposer dans l’esprit des scientifiques de l’époque. L’Origine des espèces aura scindé l’Académie des Sciences en deux groupes. D’un côté, des savants parfois critiques mais favorables à ses idées, de l’autre un groupe de savants farouchement opposé à cette révolution scientifique qui finira par s’imposer.
En revanche les théories de Darwin sur la sélection naturelle des espèces animales donnèrent lieu à des applications infondées de la sélection naturelle au domaine social - le darwinisme social. Certains comme Herbert Spencer ont en effet appliqué les thèses évolutionnistes et la notion de "survie du plus apte" à la société humaine, avec des dérives eugénistes ou racistes.
 
 

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