Ulysse entre Charybde et Scylla
Médaillon contorniate
Rome, fin du IVe siècle apr. J.-C..
Bronze, ø 3,65 cm, 30,37 g
BnF, Monnaies, Médailles et Antiques, no M6183
© Bibliothèque nationale de France
Ce médaillon représente, à l'avers, l'empereur Trajan divinisé, lauré à droite avec la titulature DIVO NERVAE TRAIANO (au Divin Nerva Trajan) ; devant l'effigie du souverain est gravé un caducée en creux. Le revers représente Scylla, sous la forme que lui donne la tradition iconographique gréco-romaine : celle d'une belle femme dont le corps se termine par une ou plusieurs queue(s) de poisson et dont la taille porte des têtes de chiens féroces. Cette créature effrayante brise les navires et saisit les marins, qu'elle précipite dans les flots. Scylla tient dans la main un gouvernail avec lequel elle assomme ses proies. Elle lutte ici contre le navire d'Ulysse, ce dernier dardant une lance vers le monstre qui empoigne un compagnon du héros par les cheveux, alors que deux marins se débattent dans les vagues. À l'arrière de la scène apparaît le figuier qui surplombe le gouffre de Charybde, l'autre péril faisant face à Scylla, qui menace les marins le long des côtes siciliennes. Scylla est l'incarnation des courants et tourbillons du détroit de Messine, point de passage obligé et redouté des navigateurs antiques.
 
 

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