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Zola dresse une liste des personnages, indiquant leur âge au début du roman et leur ville d’origine.

Les employés du magasin sont classés par rayons (soie, dentelles, toile, laine, ganterie, confection, lingerie). Tous reçoivent un patronyme, plusieurs en changeront juste avant l’écriture du roman :

- Louise deviendra Denise ;
- Hervieu : Bourdoncle ;
- Barrois : Bourras ;
- le baron Decker : Hartmann ;
- Mme Destouches : Mme Desforges.

Puis Zola établit une fiche individuelle où il développe les caractéristiques physiques et psychologiques de chacun, ses réactions et son évolution au cours de l’action dramatique.

Pour le personnage d’Octave, l’écrivain réutilise en partie le profil dessiné pour Pot-Bouille, le roman précédent qui raconte l’arrivée à Paris d’Octave Mouret et les débuts de son ascension dans un milieu de petits-bourgeois mesquins.